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什麼是精油?

簡單來說,所謂的芳香植物指的是植物體當中含有精油的成分,這一些揮發性的化學物質乃由植物所製造,且蘊含在植物體當中;大多數的精油分子都可能有藥用價值且具有氣味(不見得是香氣,這些分子也可能奇臭無比)。

 

當我們剝開柳丁,或是漫步在薰衣草花園中,沾染在我們指間、充斥在口鼻之間的陣陣香氣,正是現在我們所使用的精油的原形。精油主要是由碳水化合物以及含氧官能基所構成,例如醇類、醛類、酯類、醚類、酮類、酚類等結構。每一種芳香植物可能都含有數種到數百種的精油結構,以丁香為例,丁香可含有95%以上的丁香酚 Eugenol 結構,而大馬士革玫瑰則可能含有數百種不同的化學結構,其中還有許多現今科技還無法判斷出來的微量物質。

 

精油所指的通常是具有揮發特性的物質,能夠迅速地從液態轉變為氣態;相較於植物的其他產物,例如植物油,精油或多或少都具有揮發性,少數則因為比重較大,因此不容易觀察到其揮發的情況。

植物的哪些部位會產生精油?

精油不只是在植物的花朵或葉片中才存在,而是廣泛地分布在植物的各個部位上,例如根部、果實、種子等。大多數的植物會將精油集中在特定的部位,但仍有許多植物,例如苦橙樹便可以從花朵、葉片及果實中萃取出三種不同的精油。以下表格將為您呈現出不同萃取部位的代表精油有哪些。

 

        花朵 摩洛哥茉莉、橙花、大馬士革玫瑰、伊蘭

        葉片 檸檬香茅、玫瑰草、苦橙葉、廣霍香、芳樟

        樹皮 中國肉桂皮、錫蘭肉桂皮

        木材 花梨木、印度檀香、大西洋雪松、絲柏

        根部 薑、岩蘭草

        植株 玫瑰天竹葵、薰衣草、迷迭香

        果皮 佛手柑、檸檬、萊姆、紅柑、紅桔

植物裡含有多少精油呢?

不同的植物的油脂分泌腺Oil glands / Oil ducts分布多寡都會有所差異,分布越多者通常萃取時的產量也會越大,進而使得精油價格降低。相對的,一個植物當中的精油含量較少,那麼價格也會相對地提高許多。

從下表中,您可以發現不同的精油會有不同的精油含量。

 

精油&英文俗名              精油含量

德國洋甘菊Chamomile German:0.2~0.4%

丁香葉Clove Leaf:2.0~3.0%

藍膠尤加利Eucalyptus Globulus:<10%

義大利永久花Immortelle:0.07~0.09%

葡萄柚Grapefruit:0.05~0.1%

摩洛哥茉莉Jasmine Maroc:<0.2%

橙花Neroli:0.08~0.1%

大馬士革玫瑰Rose Damascena:0.02~0.05%

精油的臨床應用價值

植物精油所能為人帶來的療癒力量,即使是單一精油,也是令人嘖嘖稱奇的。為了了解不同精油所能夠為人類帶來的各種功效,我們在這裡必須一再強調這些精油的化學結構組成。

精油當中含有許多複雜的芳香結構,甚至是含有百種以上的化學組成。芳香化學的研究起源於人們對於芳香療法效益的疑問,為了解決並解答使用者,甚至是芳療師的疑問,科學家們開始了各種芳香化學的研究,利用已知的醫學知識來逐一檢驗芳香精油的效益。

全球最著名的芳香化學模型來自於Belaiche、Penoel及Franchomme等人的研究。

 

以下是前述芳香化學家所賦予的部分精油分類簡介:
 - 醇類:止痛,抗病毒
 - 酚類:殺菌,激勵中樞神經系統,肌膚刺激性
 - 酯類:鎮定,抗痙攣
 - 氧化物類:化痰,改善呼吸道疾病
 - 醛類:止痛,提振精神
 - 倍半帖烯類:抗發炎
 - 酮類:化解黏液,刺激肌膚再生,部分結構具有毒性

精油的應用應以整體療法的角度來探究

絕大多數的芳香化學或藥學研究都著重於單一精油當中的活性主要結構active principle constituent,而忽略了精油當中所含有的微量結構。

然而,許多精油的功效發揮卻往往是取決於其中的微量結構。芳療醫生Penoel便舉尤加利精油為例,多數人會認為尤加利精油的主要結構為氧化物中的1,8-cineol,而為了取得所謂的標準尤加利,便會在萃取過程中加以分餾,蒸餾場經常會藉由移除微量罕見的酚類australol,以取得高比例的1,8-cineol;Penoel博士認為australol與尤加利精油中的其他結構同時存在時較能發揮完整的療效,因此移除之後其藥學價值往往隨之下降。

 

針對這一點,Holmes提出了一個整體芳療應用的概念:為了擁有整體的芳香療法應用,我們應該納入其他不同療法的概念,來幫助我們從全人的角度看待芳香療法;這些不同的療法包括了西波拉底模型、中醫五行分類、阿輸吠陀體質類型等。

 

知名學者Holmes提出他的看法:不論我們如何努力地描述出精油作用於身體與心靈的功效,抑或我們努力地解釋為什麼某個特定的配方可以產生我們所宣稱的療效,我們都不能忘記一個重要的事實,那就是芳香療法不只是架構於化學或藥學的基礎之上,我們更應該將芳香療法認定為一種能量治療的學問。

為什麼使用精油需要先嗅聞它的香味?

嗅覺對於中樞神經系統具有顯著的影響力。許多香氣分子研究者發現許多香氣對於我們的情緒、心靈、壓力釋放以及降低血壓方面都具有顯著的改善成效。

當我們專注於腦部與嗅覺的關聯性時,我們會發現嗅覺藉由嗅覺接收器,不斷地與外界透過氣味來進行溝通;同時,我們也會驚訝地發現嗅神經也是我們身體裡面唯一能夠自行修復受損狀況的神經組織。

當我們大腦中的血腦屏障 Blood-brain barrier會對於進入腦部的物質進行篩選的動作時,我們也會發現除了養分以及氧氣之外,絕大多數的大分子物質會被禁止進入腦部,像是大多數的藥物;而芳香療法是藉由嗅覺系統來進入腦部的,因此在吸收後並不會像藥物一般被阻絕在大腦之外,而是能夠順利地進入腦部,達到特定的功效。

 

當芳香分子進入腦部後,依據不同的路徑會產生不同的影響,這些影響包括:

■ 引發嗅覺記憶                                                                  

■ 調整情緒及感受

■ 影響賀爾蒙分泌狀況                                  

■ 激勵腦部機能以增加記憶力及學習能力